Trabajos en caliente: ¿Qué son y cuáles son los riesgos ocupacionales presentes?

Los incendios originados a partir de los trabajos en caliente generan muertes, lesiones y pérdidas de propiedades por cientos de millones de dólares que podrían evitarse cumpliendo las medidas preventivas. El riesgo que se asume al encargarse de los trabajos en caliente es alto, porque se introduce un peligro que es una fuente de ignición. Por lo que, la primera recomendación sobre seguridad es determinar si existe una alternativa para los trabajos en caliente y de esta manera se puede minimizar el riesgo.

¿Qué son los trabajos en caliente?

• Trabajos que incluyen quemas, soldaduras, u operaciones similares capaces de causar incendios o explosiones.

• Actividad que incluye llamas, producción de chispas, o calor.

• La soldadura y procesos relacionados incluyen soldadura por arco eléctrico, soldadura por gases oxicombustibles, soldadura por llamas abiertas, soldadura con latón, pulverización térmica, corte de oxígeno y corte de arco eléctrico.

· También, actividad que incluye llamas, producción de chispas o calor.

Peligros de los trabajos en caliente

Los trabajos en caliente tienen el potencial de unir las tres partes del triángulo del fuego: oxígeno, combustible y una fuente de ignición.

El oxígeno está presente en el aire del ambiente. Las prácticas inseguras que incluyen oxígeno puro pueden causar un enriquecimiento del oxígeno (más del 22 por ciento por volumen) en lugares de trabajo.

El combustible incluye cualquier cosa que pueda encenderse. Ejemplos de combustibles comunes son los siguientes:

• Materiales de construcción tales como madera, plástico, aislamiento, materiales para techado, incluso aquellos en espacios ocultos.

• Líquidos o gases inflamables y combustibles tales como combustible, pintura, solventes para limpieza.

 • Combustibles simples tales como trapos, papel, cartón, madera, mobiliarios.

 Las fuentes de ignición pueden ser tan simples como el propio trabajo efectuado en caliente. La ignición se produce cuando cualquier fuente de calor suficiente como para encender un combustible así lo hace. Puede ser a través de la aplicación directa o indirecta de calor. La aplicación directa de calor incluye: soldadura, corte y quema. La aplicación indirecta incluye calor conducido por superficies metálicas para alimentar las fuentes del otro lado (por ejemplo, del otro lado de un encofrado) y chispas que viajan hasta una fuente combustible distante (por ejemplo, hasta un charco de líquido combustible u otro material combustible). 

Maneras de minimizar los peligros de trabajos en caliente

Utilizar el Proceso de “Reconocer, Evaluar, y Controlar”

Un proceso para reducir los peligros de los trabajos en caliente se denomina “Reconocer, Evaluar y Controlar”. Este proceso está cubierto en NFPA 51B y se centra en lo siguiente:

Reconocer – Determinar si existen riesgos de incendio antes de comenzar los trabajos en caliente.

Evaluar – Determinar si existen peligros, especialmente peligros que pudieran avivar un incendio (líquidos o gases inflamables y combustibles y combustibles simples).

Controlar – Tomar las medidas necesarias para eliminar o minimizar los peligros. 

Alternativas para los trabajos en caliente

Se pueden evitar los peligros de los trabajos en caliente si existe un método alternativo para completar el trabajo. Algunas opciones incluyen lo siguiente:

• Tubería atornillada, bridada, o fijada

• Cizallas hidráulicas manuales

• Corte de tuberías o fijación con tornillos mecánicos

• Sujetadores activados por aire comprimido

Conclusiones

¿Qué debes saber?

·         Si eres la autoridad competente, deberías conocer y aplicar los requisitos de NFPA 51B.

·        Si eres el propietario de edificio o gerente de instalaciones, deberías contar con un procedimiento para documentar los peligros de trabajos en caliente y para asesorar a todos los contratistas sobre los posibles riesgos de incendio específicos del lugar. Asimismo, es necesario que conozcas cualquier reglamentación específica de la jurisdicción que requiera ser cumplida.

·        Si eres un contratista o alguien que trabaja en un sitio de la obra, deberías conocer los peligros combustibles específicos dentro de la propiedad del cliente, dónde se encuentran ubicadas las herramientas manuales para el combate de incendios, y dónde no está permitido realizar.

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